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不論東方還是西方文化,均把大自然比喻為生命之源、文明之本。中國古代文化中的「天人合一」、「道法自然」,強調人與大自然的和諧關係;而西方世界乾脆稱我們棲息的星球為「地球媽媽」,把大自然比喻為生命之母。一場瘟疫,更讓都市人重新檢視和大自然的關係,在大自然裏發現身心靈的平安、喜樂和安全感。艾蒙特國際幼稚園提供逾四萬平方呎的大自然學習環境,學生有不少於四成時間於戶外學習,有利兒童身心及各種能力的發展,正如其共同創辦人及常務董事林明祥表示:「越來越多研究證實,大自然能促進心理健康,兒童在樹木花卉的環抱下,身心也會更為愉悅,充滿活力。」

位於元朗新田的艾蒙特國際幼稚園,校舍由前身的村校校舍以及名為「森林學院」的學習空間組成,是全港首家以大自然探索體驗為主、同時提供優質教學及優良語言環境的國際幼稚園,讓兒童真真正正地透過體驗學習,成為自主學習者。

英國EYFS課程架構
EIS採用英國EYFS課程架構,有別於傳統的單向授課,老師會化身為學習夥伴,根據學生的興趣及能力,引導他們主動深入探索,從中發掘學生個人潛能及激發學習動機和興趣,從而培養出主動學習、熱愛求知及喜愛閱讀的習慣,為兒童未來學習奠定良好基礎。林明祥指出:「EIS注重的『體驗式學習』及『探索式學習』,是兒童與生俱來的學習模式。我們的課程設計以『呼應課程』為主,不會事先安排每一天的課程,只會有一個主題方向,讓老師根據EYFS的元素及學生的興趣去變換活動內容。例如,最近的學習主題為豐收及秋天,學生們就剛完成了製作檸檬水的活動——校園裏正好有棵檸檬樹,果實可供教學用途。在製作的過程中,老師不會把正確步驟全告訴學生,而是要學生一起思考及討論製作檸檬水所需要的材料和食譜,再鑽研能讓味道更上一層樓的元素,例如加冰變凍飲會否更加美味?小朋友通過思考完成作業,並透過嘗試及實踐提升各方面的能力,包括語言、書寫及數學排序,以及在切檸檬及榨檸檬汁的過程中鍛鍊小肌肉發展。真實的體驗有別於看看幻燈片或寫寫字,令孩子們印象很深刻。」

四成時間戶外學習
學生最少有四成時間作戶外學習,校舍的地利成為重要一環。偌大的校園分為多個區域,步入校門觸目可見的就是Adventure Playground,而為了秉持大自然的主題,遊玩設施採用木材為元素。而另外一個活動空間Wild Classroom,就將大自然元素融入校園設計,打造出沙池、Mud Kitchen、Circle Garden及樹屋等,讓小朋友迸發想像、放開懷抱地玩耍。

林明祥表示:「研究指出,樹木所分泌的物質對提升小朋友的免疫系統大有裨益,我們的學生經常有機會接觸樹木,有助他們茁壯成長。想像力遊戲在幼兒階段十分關鍵,能促進許多大腦功能的發展,包括語言、抽象思維,以及把從生活經驗學到的技能用其他方法表達出來的能力。香港的一般學校只想孩子『坐定定』吸收知識,但其實這是一種很差勁的學習方法,久而久之會抹殺孩子的想像力及思維表達能力,而EIS的目標,就是為孩子提供發展這些大腦功能的空間。在Wild Classroom內,年紀較小的孩子見到樹屋會爬上去,而年紀較大的學生就會發揮創意,在樹屋底部設立小賣部或進行其他角色扮演活動。這兒有一條小溪流,當成年人還在問『可以怎樣玩』的時候,小朋友已經直接脫掉鞋子跳進去玩上整個小時。對孩子來說,水有很多變化,可以用來澆花,亦可以加入沙池中的沙,在Mud Kitchen製作一頓飯。」

Adventure Playground的遊樂設施以木材為元素,配合大自然的主題。線條的靈感源自小朋友對畫圓圈的喜愛,大大小小的圓圈及弧形,象徵小朋友可以循環不斷地玩耍。屹立其中的檸檬樹已有數十年歷史,設計盡量保留原有的生態。
同一座樹屋、同一個沙池,小朋友可以想像出一百種不同玩法。

班級經營增進價值觀教育
操場的活動也是千變萬化的,學校提供組裝材料,由小朋友發揮想像力,組裝成包括平衡木及障礙物等不同的玩具。操場一角設有掃帚等清潔用品,原來小朋友在玩耍過後要負責清理操場,從而培養責任感及自理能力。林明祥進一步解說:「在玩耍的過程中,小朋友有玩的份兒,同時亦有屬於自己的責任要遵從。他們的班規叫做『協議』,不是老師決定要怎樣就怎樣,而是由全班一起討論而制定。這在價值觀教育方面甚為重要,甚麼叫人際關係?就是人與人之間的交流。我們從小教導孩子,不應該所有事情都為他們定好,而是要他們思考到底自己需要甚麼,其他人又需要甚麼,為甚麼我們要協商和達成彼此的契約呢?我們把這種方式稱為『班級經營』——每位小朋友都有所屬的一班,你會怎樣去經營,以及營造該班的氛圍?他們每一班都有自己的主題、特色和名字,班名不是由我們編好,而是由學生們自己協商及決定。」

種植是學生的恆常活動,Plant House就是種植的場地,室外會有孩子們栽種的小植物;而室內則是溫室系統,學生會食用親手栽種的有機植物,從中瞭解食物的來源。學校亦不着重過程永遠成功,孩子必須經歷各式各樣的失敗體驗,例如打翻水、養死動植物及做不出理想的效果等,接受真實的生命教育。
操場一角設有掃帚等清潔用品,小朋友在玩耍過後要負責清理操場,從而培養責任感及自理能力。

森林學院 延伸學習
EIS的學生,每星期會有一次到學校的「森林學院」進行「郊野探索學習」,校舍位於山邊,鄰近有山澗及廢棄石屋等許多新奇的元素,讓小朋友體驗和探險,而老師亦會根據學生感興趣的範疇,進一步延伸學習。實地觀課期間,眼前有棵香蕉樹,孩子們興奮地一個一個輪着要爬上去。林明祥解釋道:「爬樹是我們的恆常活動,有助發展多方面的能力。原本畏高的孩子,爬了第一次樹之後就不會再畏高了,空間感也會發展到另一個層次。爬樹亦有助訓練孩子的冒險能力、接受挑戰的勇氣,以及解難能力。當我們面對困難時,就算看似永遠都跨越不了,但只要一步一步,不斷增進自己的能力,處理風險,最終亦可以達成目標。」孩子們活動得多,受傷的機會是否亦隨之而增加?林明祥說:「我們鼓勵小朋友做一些冒險的事,並跟家長說明:你要預想到在這裏是會受傷的,如果完全不可以讓孩子有損傷,那就不要來了。生活及生命中有很多東西是需要冒險的,冒險過或跌過之後便知道原來這是危險的,也學懂如何去小心,所有的學習都是真實的體驗,而不是以說教的方式單向授予。」語音未落,一位小女孩在我們面前摔倒在地,沒哭沒鬧,二話不說一骨碌爬起來,拍拍雙手便趕上前歸隊。是次參觀深刻地提醒我有關教育的初衷:教育的目的,不就是為了培育出負責任、愛思考、不畏難、能力高、樂群積極而又智勇雙全的未來主人翁嗎?

學生每星期會有一次到學校的「森林學院」進行「郊野探索學習」,而老師亦會根據學生感興趣的範疇,進一步作延伸學習。
爬樹是恆常活動,有助發展多方面的能力。原本畏高的孩子不再畏高,空間感增強,冒險能力、勇氣及解難能力亦得以提升。

有家長表示原本內向畏羞的孩子在入讀EIS後變得合群積極,愉快地投入校園生活,林明祥把這神奇的現象再一次歸功於大自然的力量:「大部分香港學校由於環境的限制,令那些不擅表達的同學難以走出困擾他們的框架,環境約束了他們的行為,令情況難以得到改善。事實上,不只是專業的訓練才對小朋友有用,環境也很關鍵。森林學校在七十年前的北歐首次出現,過去三十年間,不少研究證實,空間及大自然有助孩子自然流露他們的能力,小朋友的能力發展缺陷在大自然的環境中能夠得以發展,故此不論在英國還是北美,亦相繼出現了大量的森林學校。除此之外,我們亦必須明白小朋友有不同的特質,較遲學會說話不代表智商有問題,他的思維可能很有趣,有很多想法,問題在於表達方式。在傳統的課堂內,表達方式只有一種,就是語言。語言能力各有差異,例如女生就比男生早熟得多,詞彙豐富,反應也較快,傳統課堂很容易側重於一些說話能力較好的小朋友。設計活動的過程是很重要的,要為不同能力的孩子提供機會,這要看老師的功力,也是我堅持學前教育的師生比例是一比八,而幼稚園必須維持於一比十或以下的原因。」~許芷茵

訓練幼兒的表達藝術,讓小朋友用不同方法、工具、顏料和材料,運用塗鴉及繪畫等言語以外的方式,向別人表達自己的想法,也讓他們學懂借助身邊的事物,表達自己。
左起:艾蒙特國際幼稚園共同創辦人及常務董事林明祥先生及 共同創辦人及校董會主席黃偉豪先生。